Ερευνητές στην Κίνα και τις ΗΠΑ εισήγαγαν ανθρώπινα βλαστοκύτταρα σε έμβρυα πρωτευόντων και ήταν σε θέση να αναπτύξουν έμβρυα- χίμαιρες για σημαντικό χρονικό διάστημα, μέχρι και 20 ημέρων.

Η έρευνα αυτή, πέρα από τους ηθικούς προβληματισμούς που συνεπάγεται, έχει τη δυνατότητα να ανοίξει νέους δρόμους ως προς την εξελικτική βιολογία και την εξέλιξη, ενώ θα μπορούσε να παίξει σημαντικό ρόλο και στη δημιουργία νέων μοντέλων ανθρώπινης βιολογίας και ασθενειών. Η σχετική έρευνα δημοσιεύτηκε στις 15 Απριλίου στο Cell.

«Καθώς δεν μπορούμε να κάνουμε συγκεκριμένα είδη πειραμάτων σε ανθρώπους, είναι απαραίτητο να έχουμε καλύτερα μοντέλα για την ακριβέστερη μελέτη και κατανόηση της ανθρώπινης βιολογίας και των ασθενειών» είπε ο Χουάν Κάρλος Ισπίσουα Μπελμόντε, senior author της έρευνας και καθηγητής στο Gene Expression Laboratory του Salk Institute for Biological Sciences. «Σημαντικός στόχος της πειραματικής βιολογίας είναι η ανάπτυξη συστημάτων μοντέλων που επιτρέπουν τη μελέτη ανθρώπινων ασθενειών σε συνθήκες in vivo».

Χίμαιρες θηλαστικών δημιουργούνται από τη δεκαετία του 1970, όταν γίνονταν σε τρωκτικά και χρησιμοποιούνταν για τη μελέτη των πρώιμων εξελικτικών διαδικασιών.

Η παρούσα μελέτη κατέστη δυνατή πέρυσι, όταν συνεργαζόμενη ομάδα, της οποίας ηγήθηκε ο Γουέιτζι Τζι του Πανεπιστημίου Επιστημών και Τεχνολογίας Κουνμίνγκ στη Γιουνάν της Κίνας, δημιούργησε τεχνολογία που επέτρεπε σε έμβρυα μαϊμούς να μένουν ζωντανά και να αναπτύσσονται έξω από το σώμα για μια παρατεταμένη χρονική περίοδο.

Στο πλαίσιο της παρούσας μελέτης, έξι ημέρες μετά τη δημιουργία των εμβρύων μαϊμούς, στο καθένα έγινε εισαγωγή 25 ανθρώπινων κυττάρων. Τα κύτταρα αυτά προέρχονταν από μια γραμμή κυττάρων που είναι γνωστή ως extended pluripotent stem cells (εκτεταμένα πολυδύναμα βλαστοκύτταρα) που έχουν τη δυνατότητα να συμβάλλουν σε εμβρυϊκούς και εξω-εμβρυϊκά κύτταρα. Μετά από μία ημέρα, ανθρώπινα κύτταρα εντοπίστηκαν σε 132 έμβρυα. Μετά από 10 ημέρες, 103 από τα έμβρυα- χίμαιρες αναπτύσσονταν ακόμα. Η επιβιωσιμότητα άρχισε να μειώνεται σύντομα, και τη 19η ημέρες μόνο τρεις χίμαιρες ήταν ακόμα ζωντανές. Ωστόσο το ποσοστό των ανθρώπινων κυττάρων στα έμβρυα παρέμενε υψηλό κατά το χρονικό διάστημα που συνέχιζαν να αναπτύσσονται.

«Ιστορικά, η παραγωγή χιμαιρών- ανθρώπων πάσχει από χαμηλές επιδόσεις και ενσωμάτωση ανθρώπινων κυττάρων στο είδος- ξενιστή» είπε ο Ισπίσουα Μπελμόντε. «Η δημιουργία μιας χίμαιρας μεταξύ ανθρώπου και μη ανθρώπινου πρωτεύοντος…θα μας επιτρέψει να βελτιώσουμε τη γνώση μας ως προς το αν υπάρχουν εξελικτικά φράγματα στην παραγωγή χιμαιρών και αν υπάρχουν μέσα για να τα υπερνικήσουμε».

Ως προς την ηθική διάσταση του θέματος, ο ερευνητής τονίζει πως «είναι ευθύνη μας ως επιστήμονες να κάνουμε τις έρευνές μας με προσοχή, τηρώντας όλες τις υφιστάμενες ηθικές, νομικές και κοινωνικές κατευθυντήριες γραμμές». Παράλληλα, σημειώνει ότι πριν αρχίσει η έρευνα υπήρξαν επαφές με ειδικούς στο θέμα, σε μια διαδικασία που καθοδήγησε τα σχετικά πειράματα.